Monday, November 27, 2006

用链表申请专利被批准!

其实这篇文章是想谈谈软件专利。
首先声明我不是一个律师。这是一个很常见的声明,英文里常用这个缩写IANAL。
先来看一个软件专利具体例子。链表,一个最最基础的数据结构,2006年4月11日在美国被批准为专利。http://www.patentstorm.us/patents/7028023-fulltext.html 知道什么是链表的人看到这里恐怕会禁不住笑起来。但是担忧是不必的。
就这个例子,我们来看看软件专利的一些基本特性。首先,专利意味着什么?如果我申请到了一个专利,如果你实现了这个专利,那么你就要付给我专利费。这是一种很高明竞争方式,兵不血刃。中国的整个DVD产业就是毁灭于国外相关组织的专利武器之下。我们花费血本搞TD-SCDMA也是不希望3G的舞台被外国人所独占。怎么对抗专利?一个是找到prior art。他不是说是他发明的么?我们就找证据证明在他之前就有人这么用。所以链表的专利是可以无视的。或者,我们也搞专利,让他避不过,你要告我,我也告你。具体到软件专利,值得注意的一点是不是所有的国家都承认软件专利。美国承认软件专利。但是在欧盟,软件专利是不存在的。中国跟随美国。所以才有联想把从/proc获取机器硬件信息来做为专利来申请。很多方面技术上的差距是天壤之别,但是在专利的sb程度上却是半斤八两。有人会想链表这样已经被人用了几十年的数据结构,怎么还可能被批准为专利呢?这就是另一个问题了,就是据说专利局的人批的专利数量和自己获益多少是正相关的,他们才不会去查prior art。美国几乎每个软件公司都有他们自己的patent portfolio,否则就无法生存。因为很多专利是很难避过的,为了不让别人告自己,自己也需要掌握别人无法避过的专利。有一些公司什么都不生产,唯一的产品就是专利,坐收专利费,这种公司被称为patent trolls。他们有一个优点,就是他们自己没有产品,所以没有可能侵犯任何人的专利,不怕别人来告,但他们可以随便告别人,只要对方用了他们的专利而未交专利费。微软就建立过至少一个这样的patent troll。Linux是否使用了别人的专利?是可能的。有人研究过,提出了很多,而且分属于不同的公司。但是到现在没有人追究,因为Linux如果没有了,对任何人,除了微软,恐怕都没有好处。事实上,如果每一个软件专利都严格的追究下去的话,整个软件产业就马上玩完了。
好,再来看一个例子。http://jmri.sourceforge.net/k/index.html 这个例子说明软件专利对于开源软件的影响。jmri是个开源软件。这里我们不讨论软件本身。只要知道,在这个软件发布之后,有人申请了一个专利并获得批准,这个专利范围覆盖了这个软件。然后就要求对jmri收取专利费。何其之无耻!可是官司到现在没有打赢。这个页面上有目前官司的状况 http://jmri.sourceforge.net/k/updates.html 可见,即使是在prior art存在的情况下,开源软件能否打赢这样的官司也不是那么容易。主要还是因为开源软件发布的方式不是每个人都理解,或者故意被人所曲解。开源软件要发展下去,软件专利时刻是个威胁。面对这个威胁,开源软件的参与者应该团结,面对软件专利应该共同进退。某公司在金钱(one third billion dollar)诱惑下妄图在软件专利之上建立竞争优势的举动,必然会被视为对开源软件社区的背叛。这家公司的前景堪忧。这件事上交易的另一方无疑成了赢家。
附上几个连接,业界的最新反应:
Greg KH的文章,虽然身为那家公司的员工,他还算是说了点良心话
http://www.kroah.com/log/2006/11/24/#community
Busybox创建者的公开信
http://techp.org/petition/show/1
Ubuntu似乎不太"厚道",嘿嘿,落井下石,趁火打劫
http://www.markshuttleworth.com/archives/81

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